;
Valcon konsulent

Inside story

Blodbad truer konsulentbranchen

Opdateret: Konsulentbranchen forbereder sig på en krise uden lige. Overalt forventer man, at ordrebøgerne vil tynde ud i de kommende måneder, og både Valcon og Implement har netop reduceret de ansattes løn for at gøre sig klar til det store fald i omsætningen, som forventes på den korte bane.

Når en krise starter, er konsulenterne de første til at mærke det.

Hvis det gamle varsel holder stik, er der al mulig grund til at holde vejret netop nu, for selv om intet tyder på, at coronapandemien er færdig med at lemlæste verdensøkonomien, er den verdensomspændende nye virus allerede begyndt at trække et blodigt spor igennem den danske konsulentbranche.

Det danske konsulenthus Valcon er blandt de første til at blive ramt, og her er forventningen, at slaget bliver monumentalt. Derfor har man netop besluttet at sænke de ansattes løn, dels for bedre at kunne styre likviditeten, dels for at undgå fyringer eller det, der er værre.

”Vi har i fredags meldt en gensidig aftale ud med alle ansatte i Valcon om, at folk for en kortere periode tager en lønreduktion på 20 procent. Det hjælper os igennem den kommende tid,” siger administrerende direktør i Valcon Thomas Fischer.

Ifølge InsideBusiness’ oplysninger har endnu et stort dansk konsulenthus netop valgt at reducere lønnen. Implement Consulting Group, der årligt omsætter for mere end 1 milliard kroner, har efter artiklens publicering valgt at sænke lønnen for de ansatte.

Lønreduktion er et drastisk værktøj at tage i brug, men de krisescenarier, som Thomas Fischer og resten af ledelsen i Valcon kigger ind i, kræver også ekstraordinære tiltag. Coronakrisens natur er nemlig en særdeles ubehagelig cocktail for konsulenthusene.

Ikke nok med at epidemien kan udløse en global økonomisk krise, som i sig selv vil ramme konsulenthusenes omsætning hårdt. Virusrestriktionerne forhindrer også konsulenterne i at udføre deres arbejde ude hos kunderne og i at møde nye kunder, hvilket er ødelæggende for forretningen.

”Lige nu forbereder vi os på et scenario, hvor op imod 50 procent af vores omsætning forsvinder på den korte bane. Vi håber, at det begynder at rejse sig derefter, men der er ingen tvivl om, at vi efter sommerferien også vil være ramt af den nedgang i ordreindgangen, vi ser lige nu,” siger Thomas Fischer.

Sagen kort

Konsulenthusene er vant til at håndtere kriser for deres kunder, men for konsulentbranchen ligner coronakrisen mere og mere den perfekte storm.

Dels ventes også denne krise at ramme økonomien og føre til et generelt fald i aktiviteten, dels rammes konsulenthusene ekstra hårdt på både levering og salg, så længe de ikke kan besøge deres kunder på grund af regeringens restriktioner.

For Valcon har det allerede betydet, at man har barberet forventningerne til omsætningen voldsomt ned og annonceret en midlertidig lønreduktion på 20 procent for alle medarbejdere.

Krisen rammer forskelligt

Situationen i Valcon er kritisk, men det er langtfra det eneste konsulenthus, der bliver alvorligt udfordret af coronakrisen. Overalt i branchen, fra de store amerikanske strategihuse til de digitale specialisthuse, meldes der om øget usikkerhed og frygt for den fremtidige indtjening.

Også Valcons store danske rival, Implement, har ifølge flere kilder i branchen nøjagtig den samme udfordring, måske endda i endnu mere udpræget grad, fordi en betydelig del af omsætningen kommer fra staten, som siden valget i sommer har udskudt projekter og sat dem på pause for at imødekomme ambitionen om at skrue ned for brugen af konsulenter i det offentlige.

Trods adskillige henvendelser har det ikke været muligt at få en kommentar om situationen i Implement fra managing partner Niels Ahrengot ud over et kort svar, hvori han oplyser, at man har ”rasende travlt”.

Selv om alle konsulenthusene i landet forventes at blive påvirket af krisen, rammer den de forskellige typer konsulenthuse meget forskelligt. Det så man også under den store finanskrise i 2008, hvor de såkaldte operationshuse som Valcon og Implement ganske vist blev ramt først, men hvor de store strategihuse som McKinsey, BCG, Kearney (tidligere AT Kearney) og Bain & Company på den lange bane blev ramt langt hårdere.

Konsulenthuse sikrer sig mod konkurs

I brancheforeningen DI Rådgiverne genkender man alt for godt billedet af de pressede konsulenthuse, oplyser branchedirektør Henriette Søltoft.

”Det, vi hører fra vores konsulenthuse, er allerede utrolig voldsomt. Mange udviklings- og strategiopgaver bliver sat på pause eller lukket ned med det samme, og alt, hvad der ikke er benhård overlevelse her og nu, bliver skåret fra. Mange kan også se, at de over de næste par uger vil få en omsætningsnedgang, i forhold til hvad de er bemandet til,” siger Henriette Søltoft.

Den hastigt faldende aktivitet er især problematisk for konsulenthusene, fordi den største udgiftspost, lønningerne, tager måneder at nedbringe. Mange konsulenter er ansat på funktionæraftaler, hvilket garanterer dem adskillige måneders løn efter opsigelse, og derfor er konsulenthusene nødt til at reagere hurtigt.

”Lønningskronerne vælter ud af kassen, og derfor sidder ledelserne i konsulenthusene lige nu og vurderer, hvad der skal til for at sikre likviditeten på den korte bane. Det næste er, hvad der skal til for at sikre sig imod, at man går konkurs, og det gælder ikke bare for de små huse. Der er også ret store huse, der lige nu sidder og foretager den vurdering,” siger Henriette Søltoft.

Strategihusenes projekter er forældet

I managementkonsulenthuset Kearney, der ligesom konkurrenterne McKinsey, BCG og Bain & Company har skarpt fokus på strategisk forretningsrådgivning, er man udfordret af, at kunderne og konsulenterne fra den ene dag til den anden er vågnet op til en helt ny virkelighed, som kræver en helt anden form for rådgivning. De eksisterende projekter er mindre aktuelle nu, hvor kunderne kigger ind i et krisescenario i stedet for en højkonjunktur, og derfor udskydes de eller sættes på pause. Til gengæld er efterspørgslen på en helt ny type rådgivning begyndt at stige.

”Jeg kan ikke se et fald i mængden af arbejde for os. Til gengæld kan jeg se en drastisk ændring i, hvad vores folk er beskæftiget med. Vi hjælper klienter med at koordinere og håndtere situationen her og nu, og der begynder at være selskaber, der rækker ud for at få hjælp med krisehåndtering, restrukturering og lignende,” siger Christoffer Husted Rasmussen, der er dansk landechef og partner i Kearney.

Han oplyser, at Kearneys kriserådgivning i øjeblikket især handler om at sikre virksomhederne den nødvendige likviditet og at øge deres agilitet, så de hurtigt kan omstille sig alt efter den økonomiske udvikling.

Frygten i Kearney er således ikke at mangle arbejde nu og her. Det er først på den længere bane, at usikkerheden opstår.

”Der er ingen tvivl om, at vores pipeline er behæftet med meget mere usikkerhed nu. Vi ser nogle projekter sat på hold og erstattet med andre, som er rettet mod at håndtere situationen her og nu. Bliver det i maj, juni, august eller senere, at tingene normaliserer sig? Det er alt for tidligt at sige,” siger Christoffer Rasmussen.

Gå ikke glip af en god krise

Det er i store træk det samme billede, man har hos konkurrenten Bain & Company, der for mindre end en måned siden afsluttede købet af det danske konsulenthus Qvartz.

”Det er ret tydeligt, at det her bliver noget af en omvæltning. Både for vores klienter og for os. Nogle af de projekter, vi havde planlagt, bliver udskudt eller sat på pause, og samtidig er nye projekter, der skal finde svar på en helt anden type spørgsmål, begyndt at komme ind nu. Alle har brug for en ny plan,” siger partner og landechef i Bain & Company Guy Brusselmans.

Her er det også især defensive manøvrer, virksomhederne efterspørger i øjeblikket, men Guy Brusselmans forventer også, at porteføljen i høj grad vil blive fyldt med mere offensive opgaver i de kommende måneder.

”Det er i situationer som nu, at kortene blandes. Der er selvfølgelig en masse defensive tiltag, som vi råder vores klienter til at tage, men der er også offensive træk, som kan bringe virksomheder ud af krisen stærkere, end de var før. Selv om det ser skræmmende ud lige nu, skal man også huske, at det også er en mulighed,” siger Guy Brusselmans og nævner blandt andet overinvestering i et specifikt kundesegment, M&A-aktiviteter, investeringer i nye digitale arbejdsredskaber med mere.

Coronakrisen vækker digitaliseringen

Spørger man landets store it-konsulenthuse, er der heller ingen tvivl om, at den omfattende coronakrise også byder på nye muligheder for branchen, kunderne og samfundet.

Ved at tvinge det meste af landet til at arbejde hjemmefra i et ukendt antal måneder, tvinger man virksomhederne til at tage nye digitale og virtuelle arbejdsformer i brug. Teknologien har hele tiden eksisteret, men hos konsulenthuset Devoteam er det forventningen, at de omfattende restriktioner vil få endnu flere, især små- og mellemstore virksomheder, til at omfavne digitaliseringen.

“Det opmuntrende i alt det her er, at vi oplever en utrolig velvilje fra både det private og offentlige til at arbejde sammen på nye måder, både digitalt og virtuelt. Det, tror jeg, får kæmpe betydning, når krisen er overstået. Nu er de nye samarbejdsformer aktuelle, nu er vi vågnet op. Jeg tror, det får kæmpe betydning for digitaliseringen af samfundet,” siger managing partner og landechef i Devoteam Søren Nielsen.

Her er hverken omsætning eller pipeline berørt af krisen indtil videre, lyder det fra Søren Nielsen.

”Indtil videre kører det snorlige efter forventningen. Så hvis jeg siger 3 procent nedgang i omsætningen i marts, så er det maks. Salget fortsætter også med at se rigtig pænt ud, men det er klart, at jo længere jeg kigger frem, jo mere usikkert er det hele,” siger Søren Nielsen.

Han peger på, at netop usikkerheden er det største problem. Den manglende afklaring på, hvor længe restriktionerne vil vare, og hvor stor en effekt restriktionerne får på økonomien, gør det umuligt at planlægge fremtiden.

”Den pipeline, vi har, blev bygget op før coronakrisen, så jeg kan kun sige so far, so good. Vi ved jo ikke, hvor længe det her kommer til at vare,” siger Søren Nielsen og oplyser, at det indtil videre kun har ramt 10 konsulenter af husets ca. 200.

Frygter ny finanskrise

Akkurat som i Devoteam er det også i it-konsulenthuset 7N usikkerheden, der er det største faremoment lige nu. Indtil videre er det også her kun 10 konsulenter af husets 1.386 fuldtidsbeskæftigede, der har mistet deres opgaver, efter at coronakrisen brød ud, oplyser administrerende direktør og stifter Jeppe Hedaa, og samtidig er to nye konsulenter blevet aktiveret. I fredags underskrev 7N sågar en kontrakt med en ny kunde, der vil starte en udviklingsafdeling op i Polen.

”Så vi sælger stadigvæk klassiske opgaver,” siger Jeppe Hedaa, der således ikke ser tegn på, at konsulenthusets pipeline skulle være ved at dø ud.

Men det er klart, at hvis regeringens restriktioner fortsætter og bliver ved med at koste erhvervslivet penge, så vil virksomhederne nok ikke blive ved med at prioritere store it-udviklingsprojekter.

”Og det vil selvfølgelig ultimativt også ramme os. Det er der, jeg godt kan være lidt bekymret. Den fremtid er jeg meget ydmyg omkring,” siger Jeppe Hedaa.

DI kalder på stimuluspakke

Tilbage i Valcon er administrerende direktør Thomas Fischer stadig ved godt mod trods det store fald i omsætningen. I modsætning til de fleste konkurrenter er Valcon allerede trimmet til at kunne håndtere en krise, fordi man tilbage i vinteren 2018/2019 forventede, at økonomien ville bremse op i løbet af 2019.

”Fordi det udeblev sidste år, har vi haft meget, meget travlt. Nu kom det så, men til gengæld blev det et fuldstændig vanvittigt scenario, som ingen kunne have forudsagt. Alt andet lige betyder det dog, at vi går ind i denne her krise fra et godt udgangspunkt,” siger Thomas Fischer og oplyser, at Valcon også både er gældfri og har en krigskasse, som nu tages i brug.

Men der er ingen tvivl om, at konsulentbranchen er ekstra sårbar under den aktuelle krise, og der er huse, som er i langt værre forfatning end Valcon. Da der heller ikke er udsigt til, at restriktionerne vil blive løftet før tidligst midten af april, er det aktiviteten på den lange bane, der bekymrer mest i rådgivernes brancheorganisation.

Henriette Søltoft anerkender, at regeringen allerede har gjort meget for at hjælpe erhvervslivet, men foreløbig er det kun nok til at holde de særligt udsatte virksomheder oven vande. Nu er der brug for, at regeringen laver en plan for, hvordan økonomien skal sparkes i gang igen, og det må gerne være i form af direkte stimuli, mener Henriette Søltoft.

”Vi har brug for, at den offentlige sektor, som kan være en ekstremt stærk gearstang, begynder at drive efterspørgslen med direkte investeringer i for eksempel digitalisering, it-infrastruktur eller grøn omstilling. Konsulenthusene har ligesom andre virksomheder brug for at se, at der rent faktisk er en sandsynlighed for, at aktiviteten vender tilbage, så snart den mest akutte situation, hvor folk er hjemme, og alt drejer sig om coronakrisen, er overstået,” siger Henriette Søltoft og fortsætter:

”Ellers vil det ikke være forsvarligt at holde på deres ansatte. Så bliver de nødt til at skille sig af med folk big time.”

 

LÆS OGSÅ

Bankdirektører og revisorer: Sådan rammer krisen Danmark

Politisk rivegilde om 90 indefrosne feriemilliarder

Mette Frederiksens næste træk kan blive lige så alvorligt

Fra massefyringer til kassekredit. Her er erhvervslivets ønsker til regeringen

Corona er en black swan-event. Fascinerende og dybt foruroligende

Risikoen for en corona-recession tårner sig op

Risikoen for en corona-recession tårner sig op

Danske Bank på katastrofekurs på afgørende lånemarked

Hvad bliver Nykredits næste træk?

Banker står splittede om nyt guldrandet gebyr