;
North

Inside story

Formand i First North-selskab drev bank i Nordkorea

En bestyrelsesformand har drevet bank i Nordkorea, en tvungen afnotering på børsen i London og et forlist kinesisk lotteri med anholdelser i bagagen. Det var ikke nok til at bremse en notering på Nasdaqs minibørs i København. Fremtrædende investorer slår alarm over kvaliteten og kontrollen på First North Copenhagen.

Mens debatten om den københavnske minibørs First North Copenhagen på det seneste har drejet sig om især prissætningen af de danske aktier, har en stribe gådefulde London-baserede selskaber sneget sig ind på den københavnske minibørs i ubemærkethed.

Men der er al mulig grund til at bemærke især et af de engelske selskaber, der skiller sig ud ved at have en særdeles opsigtsvækkende personkreds og historik.

Gennem det London-baserede selskab Gate Ventures har man som dansk aktionær kunnet købe sig ind i blandt andet britiske hitmusicals som 42. Street og Sunset Boulevard via First North Copenhagen. Men bag selskabet, som producerer underholdning til teaterscenerne i London og Hongkong, finder man også et farvestrålende persongalleri med opsigtsvækkende og kontroversielle forbindelser til blandt andet et af verdens mest lukkede regimer: Nordkorea.

Accepteret under Hon

Da Nasdaq godkendte selskabet til handel på den danske minibørs First North Copenhagen i 2016, var det således med den farverige kinesiske forretningsmand dr. Johnny Hon i front for selskabet som bestyrelsesformand. Foruden en myriade af titler, medlemskaber, ærespriser og andet kan man på hans personlige hjemmeside også læse, at han fra 2005 til 2008 sad i bestyrelsen for den nordkoreanske bank KGC Bank, og at han i 2007 blev tildelt ordenen Den Nordkoreanske Venskabsrang af 1. grad.

I et interview med The Financial Times fra 2016 uddyber han og siger, at det var de amerikanske sanktioner i forbindelse med Nordkoreas atomprogram, der satte en stopper for hans forretningsaktiviteter med den nordkoreanske bank Koryo Global Credit Bank, som var et joint venture med en af landets statsejede banker. I samme interview erkender han også, at han stadig er involveret i landet, dog nu i form af filantropiske projekter.

InsideBusiness ville gerne have talt med Johnny Hon om hans relation til Gate Ventures, men gennem sin personlige sekretær oplyser han, at han ikke ønsker at stille op til interview, da han trådte ud af selskabet i december 2017 og i øjeblikket har travlt med andre forretningsaktiviteter.

Mere drama på cv’et

Udpluk af Johnny Hons cv

Navn: Dr. Johnny Sei-Hoe Hon
Født: 22. december 1971

Grundlagde uddannelsesfond for studerende i Nordkorea (Nordkorea) – 2004-09

University of Buckingham, fellow (United Kingdom) – 2005

KGC Bank, uafhængigt bestyrelsesmedlem (Nordkorea) – 2005-08

Betex Group plc, bestyrelsesformand (Storbritannien) – 2005-08

Venskabsordenen af 1. grad (Nordkorea) – 2007

Global Group International Holdings, grundlægger og bestyrelsesformand (Hongkong) – 2008

International Kim Il Sung Foundation, bestyrelsesformand (Nordkorea) – 2008-12

’Kim Jong Il Encyclopaedia’, medlem af redaktørkomiteen (Nordkorea) – 2010-11

Kim Il Sung-Kim Jong Il Foundation, delt formandspost (Nordkorea) – 2012

Gate Ventures plc, bestyrelsesformand (Storbritannien) – 2015-17

Titler:
Lord af Chepstow, Monmouthshire (Storbritannien)
Baron af Carlingford Castle, County Louth (Irland)
Lord af Chesterton, Cambridgeshire (Storbritannien)
Chevalier of Grace, Saint John ordenen af Jerusalem (Malta)
Baron af Houston, Renfrewshire (Scotland, Storbritannien)

Hans involvering i Gate Ventures på noteringstidspunktet rejser imidlertid spørgsmålet, hvilken screening Nasdaq har foretaget, da selskabet skulle noteres. For forbindelserne til Nordkorea er ikke alt, hvad der står på hans cv.

Johnny Hon har tidligere været med i to afnoteringer af børsnoterede selskaber. Første gang var i 2007, hvor handlen med lotteriselskabet Betex blev suspenderet, efter at to ledende medarbejdere blev arresteret i Kina under anklage om “gambling” og “ulovlige operationer”. En tredje nåede at flygte.

Anholdelserne førte til, at direktionen fratrådte, angiveligt af frygt for selv at blive anholdt, hvis de rejste til Kina. Aktien, som var noteret på AIM i London, blev efterfølgende afnoteret.

For flere investorer, som InsideBusiness har talt med, er noteringen af Gate Ventures med til at understrege behovet for kvalitetskontrol på First North Copenhagen. At gådefulde selskaber, som ingen tilknytning har til Danmark i øvrigt, kan handles på den københavnske minibørs, er en udfordring for tilliden, lyder det.

En af de undrende investorer er den garvede ventureinvestor Gregers Kronborg, som for nylig har været ude med en skarp kritik af netop kvaliteten og især modenheden af de selskaber, der bliver noteret på First North. Han finder det sært, at Gate Venture blev optaget til handel, og han frygter, at den slags eksempler kan få tilliden til First North til at smuldre.

”Dette her understreger igen, hvor vigtigt det er for en børs at være kendt for kvalitetsselskaber. Det tænker jeg, at Nasdaq/OMX ved, og det undrer, at de lader sådan et selskab notere i København. Hellere takke nej til en for meget end sige ja til en for meget,” siger Gregers Kronborg, der samtidig også understreger, at han ikke kender til selskabet, ud over hvad andre har skrevet om det.

Mens Gate Ventures har været noteret på First North, har det ikke fået den store opmærksomhed i medierne. Måske fordi selskabet ikke har gjort en dyd af at gøre opmærksom på sig selv herhjemme. Men som InsideBusiness tidligere har beskrevet, har selskabet tidligere vakt en del opsigt på Londons alternative børs AIM.

Her var selskabet nemlig noteret indtil 2015, hvor handlen med selskabet pludselig blev stoppet og selskabet suspenderet. Det beskrev blandt andre The Financial Times. 

Dengang skyldtes det, at selskabets godkendte rådgiver, Beaumont Cornish, ikke længere ønskede at repræsentere selskabet, og administrerende direktør i Gate Ventures, Geoff Morrow, som dengang var bestyrelsesformand, udtalte i en officiel meddelelse, at der ikke var tid nok til at finde en afløser.

Ikke længe efter blev Johnny Hon sat ind som bestyrelsesformand, og selskabet blev optaget til handel på First North i København, hvor det siden har levet en forholdsvis stille tilværelse. Aktien handles i øjeblikket til 10 eurocent, hvilket giver selskabet en markedsværdi på omkring 45 millioner euro.

InsideBusiness ville gerne have spurgt Geoff Morrow om hans relation til Johnny Hon, og hvorfor selskabet i det hele taget er noteret på First North, men de spørgsmål er ikke besvaret. I stedet henviser man i et skriftligt svar til Nasdaqs generelle regler og tidligere officielle udtalelser fra selskabet.

”I henhold til reglerne og regulativerne på Nasdaq henviser jeg til Gate Ventures PLC’s tidligere officielle udmeldinger, der omhandler Johnny Hons formandskab. I dag har Johnny Hon ingen administrative eller forretningsmæssig involvering i Gate Ventures PLC af nogen art,” skriver Geoff Morrow.

Om valget af Nasdaq First North Copenhagen svarer Morrow:

”Efter at have mødtes med dem i København besluttede vi, at det var den rigtige platform for os. Vi havde ret og har kun gode ting at sige om dem.”

InsideBusiness har også været i kontakt med Nasdaq OMX for at få en kommentar, men det har ikke været muligt at få et interview med Carsten Borring før deadline.

I en mail til InsideBusiness skriver kommunikationschef Javier Lopez fra Nasdaq OMX:

“Vi udtaler os ikke om specifikke selskaber. På de markeder, vi opererer, er gennemsigtigheden helt central. Derfor er det vores opgave at sørge for, at investorer kan træffe egne investeringsbeslutninger på baggrund af de oplysninger, som selskaberne kommer med. I forhold til optagelse til handel, er der ud over en række objektive optagelseskrav samt objektiv vurdering af personkreds også en subjektiv vurdering af selskabets produkt og ydelser. På den baggrund optages nogle selskaber til handel, mens vi takker nej til andre. Det springende punkt er, om selskabet er transparent om sin forretning og periodevis informerer markedet om udsigten til at nå sin målsætning.”

Kritik fra nære forbindelser

Den seneste tids markante kursfald på First North kombineret med uheldige sager som Hypefactors tvivlsomme kommunikation, har fået kritikken til at hagle ned over Nasdaqs noteringschef, Carsten Borring, og børshandelsselskabet Nasdaq OMX selv.

For mens kursfald og optimistiske værdiansættelser den seneste tid har været i fokus på First North Copenhagen, er en række investorer begyndt at sætte spørgsmålstegn ved kvaliteten af – og kontrollen med – de selskaber, der bliver noteret.

Senest er det selskabet Hypefactors, der har skabt debat og kostet investorerne penge, men også selskaber som rengøringsappen Happy Helper og mødeportalen Conferize er faldet voldsomt i værdi siden noteringen og har sat aktionærernes tillid på prøve.

Den magtfulde direktør i Vækstfonden, Christian Motzfeldt, har været ude med kritik af selskabernes kvalitet, og ditto har direktøren i Seed Capital, Ulla Brockenhuus Schack, som frygter, at tillidskrisen på First North vil føre til en gentagelse af nedsmeltningen i midten af 00’erne, som førte til 10 års børstørke.

Gregers Kronborgs kritik af First North handler især om moden- og egnethed, og til InsideBusiness opfordrer han i skarpe vendinger til, at man strammer op.

”At være moden til børsen kræver, at man for det første har et produkt, der opfylder nogle behov i markedet, og at man for det andet i lille skala har vist, at man kan sælge produktet og tjene penge. Man går derfor på børsen for at rejse penge til skalering og vækst og ikke for at eksperimentere,” siger han og fortsætter:

”Det, der er så trist, er, at Nasdaq OMX bliver ved med at overhøre det her, selv om vi har sagt det i årevis. De buldrer af sted og vil bare have markedet til at køre, men tit så taber hr. og fru Hansen jo det hele. Det er dels synd for dem, der taber penge, men det betyder også, at tilliden vil være fuldkommen væk om 12 måneder, og så vil markedet være lukket i 10 år mere. Det er det triste.”

LÆS OGSÅ:

Investorer brænder sig på Københavns minibørs

Rådgivere spinder guld på sønderskudt vækstbørs

Investorer frygter ny nedsmeltning på Københavns minibørs

Her er børsens varmeste salgsemner

Erhvervslivets top har ikke hånden på kogepladen 

Virksomhederne lefler for investorerne som aldrig før

Oprør ulmer blandt Pandoras ejere

Kan han redde Pandoras udskældte topchef?